祝 中村紀洋選手通算2000本安打

僕が最も好きなチームを3つ挙げるとすれば、1994年の巨人、2001年の近鉄、2007年の中日になる。
この3つのチームの共通点は、いずれも強かったことではあるが、決して圧倒的な強さを誇ったわけではない。強さの中にもろさを共存し、そのもろさを何とか覆い隠すようにぎりぎりのところで勝つチームだった。
簡単に言えば、見ていて飽きない、面白いチームだったのだ。

そして、そのうち、2001年の近鉄と、2007年の中日の中心にいたのが中村紀洋だった。
2001年の中村は、名実ともに日本人最高のスラッガーで、近鉄は、中村紀洋を看板とするチームだった。すべての打席でフルスイングし、本塁打を狙う中村の豪快なバッティングに大阪を中心とする関西は熱狂した。
どれだけ投手が得点を与えても、中村とローズを中心に圧倒的な破壊力で打ち勝ってしまう大リーグ球団のようなチームに僕も、酔いしれた。
チーム防御率が圧倒的最下位ながらリーグ優勝してしまうチームは、現代野球では異常であり、おそらく今後、こんな球団が出現することはないだろう。
日本シリーズでは、逆にもろさが出て完敗してしまうのだが、それが良くも悪くも近鉄という球団だった。

そんな近鉄の象徴だった中村も、近鉄消滅とともに他球団を渡り歩く運命となる。大リーグのドジャース、そして、日本のオリックス。大リーグでは出場機会を与えられず苦労し、オリックスでは故障に泣かされる。
そして、オリックスとの契約交渉が決裂して、所属球団がなくなったとき、どの球団も獲得に乗り出さなかった。

僕にはそれが意外だった。確かに、中村の言動の豪快さに輪をかけて、そして面白おかしく取り上げるマスコミのせいで、悪いイメージが浸透してしまっていたのだ。確かに、中村は、考えたことをそのままマスコミに話してしまう素直さがあった。その裏表のなさが、逆に裏ばかりが強調されてしまう弊害を生んでいたのだ。

そんな中村を2007年の春季キャンプで育成選手として受け入れたのが落合博満だった。当時、日本人選手として最も美しい打撃フォームと卓越した打撃技術を持つのは中村だと思っていた僕は、落合が「才能ある選手から野球を奪ってはいけない」という獲得理由に、何の違和感もなく納得できた。
中村は、腰を痛めてはいたが、中日で育成選手からサードのレギュラーへとはい上がり、近鉄時代より遥かに進化した勝負強さと広角打法で活躍を続けた。驚くほど打撃技術が高く、しかも器用な選手であったことに気づかされたのがこの頃だった。
そして、日本シリーズMVPに輝いて、中日に見事な恩返しをした。その1年は、まさに映画を超えるストーリーであり、中日に53年ぶりの日本一をもたらしたのだった。

しかし、年々変わるチーム事情に中村は、飲み込まれていく。2008年のオフには、森野のサード再転向、そして、ファーストにブランコ獲得があり、中村は、レギュラーの危機を迎えることになる。
ここで中村の下した決断は、何としても2000本安打を達成するために、FA宣言して他球団へ移籍する、といういものだった。
落合は、快く送り出してくれたものの、楽天での中村は、中日時代のような活躍ができなかった。2年契約終了後、戦力外となったのである。

中村は、再び野球浪人となる危機を迎えたが、2011年5月に横浜の加地球団社長が獲得に動き、入団。
2012年にはレギュラーを獲得し、勝負強い打撃でDeNAの看板選手になった。

そして、2013年5月5日、中村は、日本シリーズMVPという最高潮の思い出深いナゴヤドームで日本プロ野球通算2000本安打を達成した。豪快に左中間をライナーで突き破っていく二塁打だった。
中村の所属するチームは、彼の打撃スタイルのせいか、どのチームも面白いチームになる。そのため、僕は、近鉄の中村、中日の中村、楽天の中村、DeNAの中村と、4球団のチームでそれぞれ中村のバッティングと安打を放つ姿を実際に球場で見た。球場へ行って見たくなる、そして、応援したくなる貴重な選手なのだ。

2013年のDeNAがもっともっと面白いチームになって、セリーグを盛り上げていく姿を期待したい。



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